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LEARNING DISABILITY TEACHER CONSULTANT MARIA D. SANTIAGO SELECTED AS EDUCATIONAL SERVICES PROFESSIONAL OF THE YEAR AT SOMERSET COUNTY VOCATIONAL & TECHNICAL HIGH SCHOOL

Maria D. Santiago, a Learning Disability Teacher Consultant (LDTC) at Somerset County Vocational & Technical High School (SCVTHS), has been selected as the 2023-2024 Educational Services Professional of the Year.  Ms. Santiago is known for her kindness, her dedication, and for being a tireless advocate for students and families.

Ms. Santiago began her ninth year at SCVTHS this past September. Before that, she was a classroom teacher of Spanish and French and also served as World Language Department Chair in both public and private schools. An administrator at one of her former schools recognized her skill working with special needs students and recommended she get certified as a LDTC. Ms. Santiago has a post-Master’s certification in LDTC from Kean University and has also recently earned her PhD in Education Reading, Literacy, Assessment, and Evaluation from Walden University.

As she works with her students, Ms. Santiago takes a whole-person approach. “It's not only the academic portion. You also have to work with the parents and teachers and the students, and help the students become self-advocates of their needs” she said. “I try to learn about their health and I get to know them because if I don't build that trust with the students, I don't have any impact.

Ms. Santiago is particularly proud of the success of her students even after they leave SCVTHS. “When they graduate, when I see them meeting their transition goals, and I see them exiting and they come back saying ‘I got this job. I got accepted at this university.’ then I see that the program has been successful, that whatever the school provided for the child worked.”

In addition to her day-to-day responsibilities, Ms. Santiago also works with the Social Emotional Learning District Committee, is a member of the school’s Green Team, the High School Safety Team, the Food Advisory Committee, and serves on the Culture and Climate Committee.

When administrators presented Ms. Santiago with the award -  arriving at her door playing a guitar, shaking maracas, and singing - she was completely taken by surprise.  When asked how she felt about being the Educational Services Professional of the Year, she said “It means the world to me. It made me very happy.” She also acknowledged that, while she tries to keep a low profile as she does her job, she appreciates that “people from outside see what I'm doing.”

Director of Special Services Maria Johnson stated “Maria is a sensitive, caring and motivated case manager/LDTC. She is always thinking of the students in her caseload and works tirelessly to identify strategies for students to perform at the highest level possible. She is their advocate and goes above and beyond to make sure teachers and staff have the tools needed to understand and implement the accommodations and modifications in the IEP (Individualized Educational Program).”

When she is not at SCVTHS, Ms. Santiago spends time with her family and also is very involved in community service, particularly in environmental, sustainability and Latino issues, both in her town of Franklin and throughout the State of New Jersey.

Ms. Santiago acknowledged that she has been supported and encouraged by everyone at SCVTHS. “There's no title, there's no degree that I add to my name that I received without people helping me” she said. “The counselors, students, the parents, administration, my supervisors, all of them. So I have to thank the community.”
Maria D. Santiago, the 2023-2024 Educational Services Professional of the Year at  Somerset County Vocational & Technical Hig

Photo: Ms. Maria D. Santiago, the 2023-2024 Educational Services Professional of the Year at Somerset County Vocational & Technical High School.


María D. Santiago, consultora de maestros con discapacidades de aprendizaje (LDTC) en la escuela secundaria técnica y vocacional del condado de Somerset (SCVTHS), ha sido seleccionada como la profesional de servicios educativos del año 2023-2024. La Sra. Santiago es conocida por su amabilidad, su dedicación y por ser una defensora incansable de los estudiantes y las familias.
La Sra. Santiago comenzó su noveno año en SCVTHS en septiembre pasado. Antes de eso, fue profesora de español y francés y también se desempeñó como presidenta del Departamento de Idiomas Internacionales en escuelas públicas y privadas. Un administrador de una de sus antiguas escuelas reconoció su habilidad para trabajar con estudiantes con necesidades especiales y le recomendó que se certificara como LDTC. La Sra. Santiago tiene una certificación posterior a una maestría en LDTC de la Universidad de Kean y recientemente también obtuvo su doctorado en Lectura, Alfabetización, Evaluación y Evaluación de la Educación de la Universidad de Walden.
Mientras trabaja con sus alumnos, la Sra. Santiago adopta un enfoque integral. “No es sólo la parte académica. También hay que trabajar con los padres, los maestros y los estudiantes, y ayudarlos a convertirse en autodefensores de sus necesidades”, dijo. “Trato de aprender sobre su salud y llegar a conocerlos porque si no genero esa confianza con los estudiantes, no tengo ningún impacto.
La Sra. Santiago está particularmente orgullosa del éxito de sus estudiantes incluso después de que dejan SCVTHS. “Cuando se gradúan, cuando los veo cumpliendo sus objetivos de transición, los veo salir y regresan diciendo: 'Conseguí este trabajo'. Me aceptaron en esta universidad’. Entonces veo que el programa ha sido exitoso, que todo lo que la escuela proporcionó para el niño funcionó”.
Además de sus responsabilidades diarias, la Sra. Santiago también trabaja con el Comité del Distrito de Aprendizaje Socioemocional, es miembro del Equipo Verde de la escuela, el Equipo de Seguridad de la Escuela Secundaria, el Comité Asesor de Alimentos y sirve en el Comité de Cultura y Comité del Clima.
Cuando los administradores le entregaron el premio a la Sra. Santiago, llegando a su puerta tocando una guitarra, agitando maracas y cantando, ella quedó completamente sorprendida. Cuando se le preguntó cómo se sentía al ser la Profesional de Servicios Educativos del Año, dijo: “Significa muchísimo para mí. Me hace muy feliz." También reconoció que, aunque intenta mantener un perfil bajo en su trabajo, valora que “la gente de fuera vea lo que estoy haciendo”.
La directora de Servicios Especiales, María Johnson, afirmó: "Maria es una administradora de casos/LDTC sensible, atenta y motivada Ella siempre está pensando en los estudiantes en su carga de casos y trabaja incansablemente para identificar estrategias para que los estudiantes se desempeñen al más alto nivel posible. Ella es su defensora y va más allá para asegurarse de que los maestros y el personal tengan las herramientas necesarias para comprender e implementar las adaptaciones y modificaciones en el IEP (Programa Educativo Individualizado)”.
Cuando no está en SCVTHS, la Sra. Santiago pasa tiempo con su familia y también está muy involucrada en el servicio comunitario, particularmente en temas ambientales, de sostenibilidad y latinos, tanto en su ciudad de Franklin como en todo el estado de Nueva Jersey.
La Sra. Santiago reconoció que todos en SCVTHS la han apoyado y alentado. “No hay ningún título, no hay ningún título que agrego a mi nombre que recibí sin que la gente me ayude”, dijo. “Los consejeros, los estudiantes, los padres, la administración, mis supervisores, todos ellos. Así que tengo que agradecer a la comunidad”.".